El ave capaz de recorrer 13.000 kilómetros en busca de sexo

Los playeritos pectorales recorren miles de kilómetros y hasta 24 lugares de apareamiento en busca de hembras que inseminar

Los playeritos son capaces de volar durante miles de kilómetros sin descanso EPV

Los playeritos son capaces de volar durante miles de kilómetros sin descanso EPV

Hay pocos incentivos capaces de llevar a un animal a la excelencia como las posibilidades de apareamiento. A veces hasta extremos absurdos. Las colas de los pavos reales o los cuernos descomunales de algunas especies de escarabajo suponen un consumo de energía extraordinario que no necesariamente mejora la habilidad del individuo para sobrevivir, pero lanza el mensaje de que el propietario es tan fuerte que se lo puede permitir.

Esta semana, en la revista Nature, se ha conocido a otro animal que no escatima esfuerzos cuando se trata de transmitir sus genes. Es el playerito pectoral (Calidris melanotos), una especie de ave que ronda el palmo de largo y pasa la mitad de su vida en el hemisferio sur y la otra en las inmediaciones del círculo polar ártico. Allí, durante el mes en que los individuos de esta especie están en celo, los machos son capaces de recorrer miles de kilómetros en busca de hembras con las que tener encuentros breves antes de partir en busca de nuevas parejas. A ellas y a sus crías les dejarán solo su esperma.

Los autores del estudio que ha revelado sus hábitos sexuales, Bart Kempenaers y Mihai Valcu, del Instituto Max Planck de Ornitología en Seewiesen (Alemania), colocaron sistemas de seguimiento a las aves para seguir sus movimientos. Así descubrieron que, después de recorrer cerca de 14.000 kilómetros desde sus refugios invernales en América del Sur, pudieron continuar volando, viajando de un lugar a otro para encontrar hembras receptivas. La distancia media recorrida por cada uno de estos animales era de 3.000 kilómetros, pero el récord superó los 13.000.

Los playeritos (conocidos en España como correlimos) se desplazan tanto con la esperanza de dejar su semilla en el mayor número de hembras en distintos espacios de apareamiento. De media, estos donjuanes con plumas, visitaron ocho lugares en los que, intuían, podían encontrar posibilidades de cópula. El más tozudo llegó a pasar por 24 de esos sitios en los que, de media, los machos solo permanecían 1,2 días, prolongando su estancia si el número de hembras era mayor.

En 2012, Kempenaers ya había registrado otra cualidad extraordinaria de los playeritos relacionada con sus hábitos de apareamiento. Siguiendo a 149 pájaros, a los que fue capaz de medir la actividad cerebral, observó que podían aguantar sin apenas dormir durante el tiempo en que las hembras son fértiles. Uno de los machos estudiados llegó a estar activo durante el 95% del tiempo casi tres semanas. En aquel trabajo también se observó que la falta de sueño les compensaba: los individuos más activos acapararon más hembras y produjeron más crías.

La distancia media recorrida por cada uno de estos animales era de 3.000 kilómetros

Javier de la Puente, biólogo del programa Migra de SEO/BirdLife, que se dedica a hacer seguimiento de aves, reconoce el valor del trabajo. “Es algo sobre lo que se tenía idea, pero no se había demostrado como han hecho ahora. Es un proyecto que ha contado con unos recursos enormes y que es importante para entender el comportamiento de las aves y facilitar las labores de conservación”, explica. De la Puente comenta que, aunque la mayor parte de las aves se aparean en un sitio y permanecen en pareja, hay otras que tienen comportamientos similares. Las codornices, por ejemplo, van subiendo desde el Sáhara y buscando pareja por el camino, primero en Marruecos, luego en Andalucía y continúan en su camino hacia el norte.

Este tipo de comportamiento, explican los investigadores del Max Planck, tiene consecuencias sobre la especie. Al no permanecer en un lugar fijo, hay poca diferenciación genética y no es fácil que aparezcan nuevas especies distintas a la original adaptadas a las condiciones de un ambiente concreto.

Las nuevas tecnologías, como los dispositivos de cinco gramos que se incorporaron a los playeritos para analizar su comportamiento, van a permitir conocer como nunca antes las vidas de pájaros como estos, que rondan los 100 gramos. Además de ofrecernos historias fascinantes, esta información será una herramienta para conocer la biodiversidad del planeta y protegerla. “Ahora, hay especies que pasan en España cuatro meses al año, y no sabemos qué hacen o dónde van cuando están fuera. Con la tecnología actual, si hubiese recursos, se pueden lograr cosas como lo que se ve en este artículo de Nature”, concluye.

Somos adictos al paracetamol. Pero ¿funciona?

Ensayos clínicos ponen de manifiesto que el paracetamol no es mejor que el placebo para el dolor crónico de espalda o la artritis.

El paracetamol se encuentra en toda clase de medicamentos para el resfriado y la gripe. PIXABAY

El paracetamol se encuentra en toda clase de medicamentos para el resfriado y la gripe. PIXABAY

El paracetamol lleva más de 50 años con nosotros. Es poco tóxico y muchas directrices lo recomiendan como tratamiento de elección. Al menos, esa es la creencia generalizada sobre este medicamento. Es una opinión tan arraigada que rara vez se cuestiona. El problema es que esa creencia generalizada probablemente sea errónea.

Se usan cantidades ingentes de paracetamol para tratar el dolor, medidas no en número de pastillas, sino en miles de toneladas. En el caso de Reino Unido, se calcula que se vende una cantidad de paracetamol cercana a las 6.300 toneladas anuales. Eso son 35 toneladas por millón de personas: 35 gramos o 70 pastillas de paracetamol por persona y año.

 

¿Pero funciona?

Las pruebas indican que probablemente no sirva de nada para el dolor crónico. Ensayos clínicos grandes, buenos e independientes y revisiones de la Biblioteca Cochrane ponen de manifiesto que el paracetamol no es mejor que el placebo para el dolor crónico de espalda o la artritis. Y eso es a la dosis diaria máxima en estudios de tres meses de duración, de modo que las pruebas son bastante exhaustivas.

Se usan cantidades ingentes de paracetamol para tratar el dolor, medidas no en número de pastillas, sino en miles de toneladas

Los dolores agudos se presentan de manera repentina y desaparecen un tiempo después (el dolor de cabeza o el dolor posoperatorio, por ejemplo). En estos casos, las revisiones de la Biblioteca Cochrane muestran que el paracetamol puede aliviar el dolor, pero solo a un pequeño número de personas. Si se trata de dolor posoperatorio, quizás sirva a una de cada cuatro personas; si es dolor de cabeza, puede que a una de cada 10. Estas prueban proceden de revisiones sistemáticas, a menudo de un gran número de ensayos clínicos fiables.

Se trata de resultados sólidos y fidedignos. Si el paracetamol les funciona, estupendo. Pero no sucede así con la mayoría.

¿Es poco tóxico?

La toxicidad se reduce a analizar cosas muy malas que le pasan a un número muy reducido de personas que toman un medicamento. Salvo que la proporción de cosas muy malas sea ridículamente pequeña, las autoridades no permiten que compremos el medicamento sin receta. Si queremos estudiar esos episodios infrecuentes, tenemos que observar a un gran número de personas. Debido en parte a que el paracetamol es un medicamento tan antiguo, muchos de esos estudios no se han hecho hasta hace poco.

El paracetamol puede aliviar el dolor, pero solo a un pequeño número de personas

Los que se han llevado a cabo nos dicen que el consumo de paracetamol se relaciona con índices elevados de muerte, infarto de miocardio, hemorragia estomacal e insuficiencia renal. Se sabe que el paracetamol causa insuficiencia hepática a dosis excesivas, pero también causa insuficiencia hepática entre personas que toman dosis normales para aliviar el dolor. El riesgo es solo de uno entre un millón, aproximadamente, pero es un riesgo. Todos estos riesgos se suman unos a otros.

El paracetamol puede aliviar el dolor, pero solo a un pequeño número de personas

¿Estamos preparados para tomar analgésicos?

Existen algunos hechos preocupantes sobre lo que, como ciudadanos normales y corrientes, sabemos de los analgésicos. He aquí unos cuantos.

Mucha gente no sabe lo que contiene su analgésico. Un estudio realizado en un servicio de urgencias de Londres puso de manifiesto que la mitad de los pacientes creía que el ibuprofeno contenía paracetamol. En Estados Unidos, la mitad de un grupo similar no sabía que la popular marca de paracetamol Tylenol contenía, de hecho, paracetamol.

La mayoría de la gente no tiene ni idea de cuál es la dosis máxima diaria de paracetamol. En Reino Unido, alrededor de una de cada cuatro personas supera la dosis máxima diaria (es 4.000 mg, u ocho pastillas de 500 g, por cierto). En Estados Unidos, la mitad de los entrevistados no conocía la dosis máxima diaria y uno de cada 20 pensaba que era de nada menos que 10.000 mg.

El paracetamol se encuentra no solo en las pastillas de paracetamol, sino también en toda clase de medicamentos para el resfriado y la gripe, y en pastillas para el dolor de cabeza. En Reino Unido, se venden unos 200 millones de cajas de paracetamol sin receta al año, aunque las ventas cayeron tras limitarse el tamaño de las cajas. En Estados Unidos podrían ser 1.000 millones (pero con tamaños de caja y dosis por pastilla diferentes).

Se sabe que el paracetamol causa insuficiencia hepática a dosis excesivas, pero también causa insuficiencia hepática entre personas que toman dosis normales para aliviar el dolor

El dilema es qué hacer con esta información sobre un medicamento con efectos limitados, pero peligroso en dosis excesivas. Es un rompecabezas para los organismos reguladores y las autoridades del medicamento, por no mencionar organizaciones como NICE, que intentan ayudar a los médicos a tomar decisiones terapéuticas sensatas. Y tampoco existe una alternativa sencilla. Los métodos no farmacológicos para tratar el dolor carecen en su mayoría de pruebas bien fundadas. Puede que otros medicamentos funcionen mejor, pero también tienen efectos secundarios.

No hay que precipitarse al emitir un juicio, ni descartar el paracetamol por completo. Pero replanteárselo es, sin duda, oportuno.

Andrew Moore es investigador honorario de la Universidad de Oxford.

Cláusula de divulgación: Andrew Moore ha sido asesor o ha recibido ayudas a la investigación de RB, Novartis, Grünenthal y Menarini, algunos de cuyos productos podrían competir con el paracetamol en determinadas circunstancias. Andrew Moore es escritor y editor del grupo Cochrane de Dolor, Apoyo y Cuidados Paliativos, y hasta hace poco era presidente del grupo de interés especial para pruebas y revisiones sistemáticas de la Asociación Internacional de Estudio del Dolor.

Este artículo fue publicado originalmente en inglés en la web The Conversation.

Traducción de News Clips.

El gato que está "vivo y muerto" y otros 9 avances de la física cuántica en 2016

  • Este 2016 parece haber sido un triunfo para la física cuántica.

El descubrimiento de ondas gravitacionales, anunciado en febrero, fue declarado el avance del año.

Aunque la lista hecha por la revista Physics World también cuenta con un nuevo giro a la muy querida idea del gato de Schrödinger y la detección de un planeta que orbita alrededor de la estrella más cercana al Sistema Solar.

Para detectar las ondas gravitacionales se requirió del trabajo en equipo de 80 instituciones en todo el mundo bajo la coordinación de los laboratorios Ligo.

Ligo tiene varios centros en todo el mundo que dispara láser a través de largos túneles a fin de detectar la deformación en la estructura del espacio-tiempo.

La primera señal se generó con la colisión de dos agujeros negros a más de 1.000 millones de años luz de la Tierra.

"Lo que se ha logrado con Ligo, particularmente en un espacio de tiempo relativamente corto, es verdaderamente increíble", señaló Hamish Johnston, editor de la revista Physics World.

"La observación se pudo hacer con la primera evidencia directa de la existencia de agujeros negros, así que Ligo ya ha cambiado nuestra visión del Universo".

En cuanto a los otros 9, aquí los exponemos sin un orden en particular:

El gato de Schrödinger

La conocida paradoja presenta la idea de un gato en una caja que puede estar simultáneamente vivo y muerto.

El escenario fue diseñado para ilustrar algunos de los principios del extraño mundo de la física cuántica.

Es un ejemplo de la superposición cuánticas donde las partículas pueden estar en dos estados distintos al mismo tiempo.

Ahora, un equipo de científicos estadounidenses y franceses demostraron que el gato puede estar en dos lugares separados al mismo tiempo.

Al construir su gato a partir de fotones microondas coherentes, el estado del "gato electromagnético" pudo haber sido compartido por dos cajas separadas.

"Más allá de lo absurdo del sentido común en el mundo clásico, la capacidad de compartir estados cuánticos en diferentes lugares podría ser un poderoso recurso para el procesamiento de información cuántica", explicaron los expertos en la revista .

 

"Gravímetro" compacto

Científicos de la universidad de Glasgow, Escocia, construyeron un gravímetro, que puede ayudar a hacer mediciones muy precisas de la gravedad de la Tierra.

La ventaja de este artilugio es que es pequeño y económico.

Y el dispositivo se puede utilizar en la exploración mineral, en la ingeniería civil y para monitorear volcanes.

 

El vecindario más cercano

Este año astrónomos descubrieron evidencia de un exoplaneta rocoso dentro de la zona habitable de Proxima Centauri, la estrella más cercana de nuestro Sistema Solar.

Este mundo alienígena, llamado Proxima b, es 1,3 veces el tamaño de la tierra y, en teoría, podría tener agua líquida en su superficie.

El planeta está a 4,2 años luz, es decir, 1 billón de kilómetros.

Enredo

Un equipo internacional creó y midió un fenómeno llamado enredo cuántico entre dos tipos distintos de iones, un átomo cargado o molécula.

El descubrimiento podría ayudar a mostrar el camino hacia las computadoras cuánticas superrápidas.

Las computadoras cuánticas, basadas más en la mecánica cuántica que en la electrónica, tienen el potencial de ser más poderosas que las tradicionales.

A diferencia de las computadoras tradicionales -que se basan en el sistema binario (bits)- las cuánticas tienen qubits, que pueden ser tanto 0 como 1 al mismo tiempo, un estado conocido como superposición.

Y en un mundo en el que la rapidez con la que pueden analizarse datos para luego tomar decisiones hace la diferencia entre ganancias y pérdidas, la velocidad de las computadoras es clave.

Material maravilla

Este año, científicos pudieron medir una propiedad llamada refracción negativa en el prometedor material de grafeno.

La refracción negativa podría utilizarse para crear nuevos tipos de dispositivos ópticos, como lentes muy potentes.

El grafeno fue identificado en 2004 y consiste en una única capa de átomos de carbono que lo convierten en el material más fino jamás creado.

Es más duro que el diamante, con mayor conductividad eléctrica que el cobre y tan flexible como el caucho, por lo que no es de extrañar que sea el objeto de una batalla global por explotar sus propiedades y desarrollar técnicas para su comercialización.

En un principio, este material podría hacer su debut en nuestras vidas con su uso en pantallas táctiles, luces en las paredes y baterías mejoradas.

Reloj nuclear

Físicos alemanes detectaron una elusiva transición en el elemento torio 229, lo que podría permitir el desarrollo de un "reloj nuclear".

Este reloj sería mucho más estable que los relojes atómicos que se usan en la actualidad.

Inventados hace 60 años, los relojes atómicos trabajan bañando de microondas una bola de átomos de cesio.

Las microondas están calibradas de manera tal que sean completamente absorbidas y emitidas de nuevo por el cesio, lo cual -reza la teoría- debería ocurrir cuando las microondas alcancen una frecuencia precisa de 9.192.631.770 oscilaciones por segundo.

Pero podrían ser sustituidos por los nucleares.

 

Lentes asombrosos

Un equipo en la universidad de Strathclyde, en Escocia, creó un nuevo lente de microscopio llamado Mesolens.

Este invento ofrece la combinación única de tener un gran campo de visión con alta resolución.

 

Computación rápida

Las computadoras cuánticas se vienen anunciando como la siguiente revolución tecnológica.

Pero para ello científicos tienen primero que superar muchos obstáculos que permitan producir dispositivos para el "mundo real".

En 2016, científicos austriacos utilizaron una computadora cuántica para simular la física que describe las interacciones fundamentales entre partículas subatómicas, un desarrollo significativo en este campo.

 

Micromotor

Un equipo de la universidad de Mainz en Alemania creó un motor térmico basado en un solo átomo.

Convierte una diferencia de temperatura al trabajo mecánico confinando un solo ion de calcio en una trampa en forma de embudo.

BBC mundo.

Estábamos equivocados sobre la procedencia de los perros: no hay un origen, sino dos

El perro fue el primer animal que domesticamos (aunque no nos comiéramos su carne ni nos bebiéramos su leche). Sencillamente nos hicimos amigos y compañeros. Y funcionó tan bien que al parecer lo domesticamos dos veces —un descubrimiento que cambia lo que sabíamos hasta ahora sobre el origen de la especie.

 

Imagen: Chris Alcock / Shutterstock

Imagen: Chris Alcock / Shutterstock

Los perros proceden de dos poblaciones diferentes de lobos en dos lugares distintos del mundo. Es lo sugiere un nuevo estudio liderado por la Universidad de Oxford que publicará este viernes la revista Science. Los científicos no sabían si el proceso de domesticación y selección artificial del perro se había iniciado en Europa o al este de Asia, pero ahora tienen pruebas firmes de que ambas hipótesis son válidas.

Para llegar a esta conclusión, los investigadores analizaron el ADN mitocondrial de 59 perros que vivieron hace más de 3.000 y menos de 14.000 años. Una pieza clave del estudio fue el fósil del Neolítico hallado en el pasaje funerario de Newgrange, Irlanda: el hueso de perro con el ADN antiguo mejor conservado que se ha encontrado hasta la fecha. Los científicos compararon los resultados con evidencias arqueológicas y con la información genética de 2.500 perros actuales.

 

El origen geográfico y la antigüedad de los perros cuyos restos arqueológicos han sido estudiados. Imagen: L. A. F. Frantz et al., 2016

El origen geográfico y la antigüedad de los perros cuyos restos arqueológicos han sido estudiados. Imagen: L. A. F. Frantz et al., 2016

El estudio concluye que dos poblaciones de lobos ancestrales ya extintas fueron el origen común de los lobos modernos y de los perros. Una de estas poblaciones vivía en Eurasia Occidental y otra en Eurasia Oriental. Esto significa que dos grupos diferentes de humanos paleolíticos llegaron a la misma conclusión: esos animales inteligentes podían ser criados para vivir y trabajar con nosotros. Fue así como acabamos domesticándolos en dos ocasiones independientes.

De acuerdo con la investigación, los antepasados del perro aparecieron hace más de 12.000 años a ambos extremos del continente. Seis mil años más tarde, la antigua variante asiática de los perros se dispersó por Europa junto a los humanos y acabó mezclándose con los perros europeos de Paleolítico, a los que reemplazó parcialmente. Hoy en día, la mayoría de los perros son un híbrido entre los linajes europeos y asiáticos: razas como el husky siberiano presentan rasgos genéticos del este y el oeste. Otros son puramente asiáticos.

 

 

Diagrama que muestra la domesticación del perro bajo la nuevo hipótesis del doble origen. Imagen: L. A. F. Frantz et al., 2016

Diagrama que muestra la domesticación del perro bajo la nuevo hipótesis del doble origen. Imagen: L. A. F. Frantz et al., 2016

Queda mucho trabajo aún para esclarecer de una vez por todas el origen del perro. Los investigadores han emprendido una segunda fase del estudio en la que combinarán los datos genéticos y arqueológicos con un análisis físico más detallado de los fósiles de perros para averiguar cómo cambió su morfología con respecto a los lobos ancestrales. En la actualidad hay unas 800 razas de este animal, más que de cualquier otra especie, de modo que reconstruir su pasado a partir de su ADN moderno puede ser todo un reto. [Science]

 

Matías S. Zavia

Marco Tempest: La eléctrica ascensión y caída de Nikola Tesla

Marco Tempest Techno-illusionist

Marco Tempest

Techno-illusionist

Mediante una combinación de proyecciones y un libro sorpresa, Marco Tempest cuenta la historia visualmente singular de Nikola Tesla –llamado “el mayor ‘geek’ de la historia”– desde su invención triunfal de la corriente alterna hasta sus últimos días sin un centavo.

 

La bacteria más abundante en animales, una aliada contra el dengue

Mosquito transmisor del dengue.  HENRIK LARSSON

Mosquito transmisor del dengue.  HENRIK LARSSON

Wolbachia es la bacteria que más presencia tiene en animales, está presente en el 40% de las especies de artrópodos y de algunos nematodos. Un estudio basado en la genómica comparada, y en el que participan investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) y de la Universidad de Liverpool, ha descubierto que puede ser beneficiosa para luchar contra virus como el Zika, el dengue y la fiebre amarilla.

La investigación se ha realizado utilizando un grupo de abejas del género Nomada. Según el estudio que ha descrito su edad y las estrategias que han propiciado su éxito evolutivo, sus relaciones de parentesco, al igual que su reloj molecular, han determinado su origen hace al menos 200 millones de años. 

Durante todo este tiempo, la bacteria ha ido evolucionando y modificando su comportamiento junto a sus portadores: en algunas ocasiones como parásito y en otras estableciendo beneficios. "A veces la bacteria resulta indispensable para la vida, como ocurre con las chinches, (Cimex lectularius), que sin la bacteria no son capaces de sintetizar la vitamina B y mueren; otras, sin embargo, actúan como parásitos ocasionándoles un perjuicio, es el caso de numerosas especies de escarabajos, mariposas y moscas", asegura Christoph Bleidorn, investigador del MNCN.

Los puntos rojos de la imagen de la derecha corresponden a Wolbachia CHRISTOPH BLEIDORN  

Los puntos rojos de la imagen de la derecha corresponden a Wolbachia CHRISTOPH BLEIDORN

 

De acuerdo con el estudio, al poder modificar el comportamiento de sus portadores esta bacteria es capaz de protegerles de probables virus. Por lo tanto, Wolbachia podría actuar como un aliado contra enfermedades en poblaciones de animales no infectados ayudándolas a esquivar virus como el Zika, aseguran los investigadores.

En la actualidad ya se han desarrollado algunas pruebas para controlar poblaciones de mosquitos y en Australia existen experimentos que han generado resultados muy positivos para evitar el contagio de estos virus en humanos.

En relación con las diferentes especies de Wolbachia, su diferenciación se remonta al momento de la gran dispersión de especies que se produjo al final de Triásico. Este fenómeno permitió a la bacteria, ayudada por un grupo diversificado como son los artrópodos, expandirse por todo el planeta. 

Asimismo, los científicos han revelado que su genoma ha evolucionado con mucha lentitud. "Es sorprendente lo despacio que evoluciona su genoma frente a la alta adaptabilidad y el éxito evolutivo de este grupo", explica Bleidorn.

EL MUNDO

Por qué se reduce la materia gris del cerebro de una mujer cuando queda embarazada

Dicen sentirse distraídas, que les falla la concentración y que no pueden pensar en otra cosa.

Son síntomas que comparten casi todas las embarazadas y madres de bebés pequeños, y que pueden atribuirse fácilmente al agotamiento y a la falta de sueño.

Sin embargo, una nueva investigación reveló que el embarazo genera cambios en el cerebro de la mujer con el fin de aumentar la habilidad de la madre para cuidar a su hijo y crear un vínculo entre ambos.

Escáneres cerebrales de 25 madres primerizas mostraron una reducción en la materia gris en zonas específicas del cerebro. Las modificaciones, que se asemejan en escala a los que se producen en la adolescencia, dicen, se mantuvieron al menos durante dos años.

Los cambios, aclaran los investigadores, no limitan las habilidades cognitivas ni la memoria de la madre.

Poda adaptativa

El embarazo se caracteriza por explosiones extremas de hormonas sexuales e involucra cambios fisiológicos y físicos drásticos en el cuerpo, señalan los investigadores de la Universidad Autónoma de Barcelona, España, y de la Universidad de Leiden, Holanda, a cargo de la investigación.

Los cambios en el cerebro se inician en la gestación y se mantiene por dos años. 

Los cambios en el cerebro se inician en la gestación y se mantiene por dos años. 

Durante esos nueve meses, las mujeres experimentan el mayor aumento de estrógeno en su vida.

No obstante, no se han hecho muchos estudios sobre el efecto del embarazo en el cerebro humano.

Esta investigación analizó escáneres cerebrales de mujeres antes, después del embarazo y en los dos años siguientes, y comparó estas imágenes con las de 19 padres primerizos, 17 hombres sin niños y 20 mujeres que nunca dieron a luz.

Los científicos notaron una reducción sustancial en el volumen de materia gris en el cerebro de las primerizas. Las zonas afectadas fueron aquellas relacionadas con las interacciones sociales en las que se atribuyen pensamientos y sentimientos a otras personas, es decir en las regiones vinculadas a la empatía.

Según los autores, esta reducción en las conexiones neuronales, que llaman "poda adaptativa", optimiza ciertas funciones, como la capacidad de la madre de interpretar el estado mental de su hijo y anticipar posibles amenazas en su entorno.

Los cambios fueron tan marcados que con solo analizar las imágenes, las computadoras pudieron detectar qué grupo de mujeres había pasado por un embarazo.

Especialización

Como parte del experimento, los investigadores monitorearon el cerebro de un grupo de madres a las que le mostraron fotos de sus bebés y de otros niños.

Los cambios en el cerebro se registraron en la zona vinculada a la empatía. 

Los cambios en el cerebro se registraron en la zona vinculada a la empatía. 

Las partes que se iluminaron al ver a sus hijos coincidían con las zonas donde se había optimizado la materia gris durante la gestación.

Las mismas zonas no reaccionaron cuando les mostraron fotos de bebés ajenos.

"Podemos especular que las reducciones en volumen observadas durante la gestación representan un proceso de especialización (...) que, de alguna manera, responde a un propósito de adaptación para la futura maternidad", explicó Elseline Hoekzema, autora e investigadora de posdoctorado del Instituto de Psicología de la Universidad de Leiden.

El estudio también demostró que todas las embarazadas experimentaron los mismos cambios, independientemente de si habían concebido naturalmente o por fecundación asistida.

Por otra parte, no se observaron cambios importantes en la materia blanca del cerebro.

Redacción

BBC Mundo

 

El ámbar conserva una cola de dinosaurio de 99 millones de años

Paseando por el mercado de ámbar de Myitkyina, en Birmania, en 2015, Lida Xing encontró un objeto que llamó su atención. "Me di cuenta de que contenía un animal vertebrado, probablemente un terópodo, y no una planta, como se pensaba", recuerda el paleontólogo chino. Cuando lo estudiaron, comprobaron que se trataba de una cola de un dinosaurio petrificada que conserva varias vértebras y el plumaje. Según detallan esta semana en un estudio publicado en la revista Current Biology, se trata de un dinosaurio carnívoro que vivió hace 99 millones de años en el territorio que hoy es Birmania.

"Desde 2013, mis colegas y yo regularmente visitamos mercados de ámbar en Myitkyina y Tengchong, en China, y sugerimos al Instituto Dexu de Paleontología (DIP) que comenzara a hacer compras a través de compañías joyeras locales", explica el científico chino a EL MUNDO. Y es que el ámbar actúa como una especie de cápsula del tiempo que ha permitido que lleguen a nuestros días restos de plantas y animales que vivieron hace millones de años.

"Las condiciones del ámbar para conservar magníficos ejemplares de seres vivos son legendarias y buena parte de la biodiversidad de invertebrados que convivieron con los dinosaurios se conoce gracias a su fosilización en el interior de esta resina. Menos común es el caso de los vertebrados. Y encerrar un dinosaurio en unas gotas de resina parece una paradoja", relata el palentólogo español Luis Alcalá, director de la Fundación Conjunto Paleontológico de Teruel-Dinopolis. 

 

Reconstrucción del aspecto de un pequeño celurosaurio. Chung-tat Cheung/ Yi Liu

Reconstrucción del aspecto de un pequeño celurosaurio. Chung-tat Cheung/ Yi Liu

En la pieza de ámbar quedaron atrapadas también dos hormigas de una familia ya extinta denominada Sphecomyrminae, según explica Xing a través de un correo electrónico.

Aunque no es la primera vez que se encuentran plumas atrapadas en ámbar, con otros especímenes hallados anteriormente había habido dificultades para vincular su pertenencia a un animal en concreto.

El fragmento conserva ocho vértebras de un ejemplar de dinosaurio joven, recubiertas de plumas. La cola era larga y flexible, según los autores, que no tienen dudas de que pertenecía a un dinosaurio y no a un ave prehistórica.

"Se trata de un fragmento de cola -de unos 3,5 centímetros de longitud- perteneciente seguramente a un individuo juvenil del grupo de los celurosaurios", afirma Alcalá, que supo de ese descubrimiento a primeros de noviembre del año pasado a través del paleontólogo chino: "Cuando mi amigo Lida Xing me comentó este hallazgo en Yanqing le contesté, "¡pues qué pequeño es el dinosaurio o qué grande es el pedazo de ámbar!".

Para realizar su investigación, hicieron un TAC a la cola y observaciones con microscopios, así como un análisis de su composición química: "Aunque los investigadores no han observado melanosomas, aprecian una coloración que sugiere una tonalidad castaño oscuro en la parte dorsal del plumaje que contrasta con otra más pálida, casi blanca, en la parte ventral. Además, los análisis químicos han detectado la presencia de goethita y de hierro de origen biogénico, lo que sugiere un origen derivado de la descomposición de hemoglobina de la sangre atrapada en el ámbar", dice Alcalá.

 

Recreación artística de un celurosaurio cazando.

Recreación artística de un celurosaurio cazando.

Respecto al ecosistema en el que debió vivir este animal, Xing señala que, "a pesar de que el entorno del norte de Birmania durante el Cretácico medio no ha sido muy estudiado, basándose en los contenidos atrapados en el ámbar, se cree que fue una selva tropical con árboles similares a una especie llamada Kauri".

Lida Xing ha seguido haciendo adquisiciones interesantes en los mercados de ámbar. Una de las últimas, encontrada también en Myitkyina, ha originado una investigación sobre las primeras alas de aves que publicaron el pasado mes de junio en Nature Communications

En España, recuerda Alcalá, también "se han documentado desde hace años plumas de dinosaurios -probablemente avianos- en el ámbar de Teruel y de Álava, de una antigüedad similar a la del descubrimiento de Birmania. La novedad que ahora se presenta consiste en la asociación de las plumas con los huesos en ámbar, con el aliciente de que la conservación tridimensional de las plumas permite apreciar sus características morfológicas y su disposición en la cola(como, por ejemplo, el importante papel de barbas y bárbulas en la evolución de las plumas). Por otra parte, también cabe destacar que las plumas no pertenecieron a aves, sino a dinosaurios no avianos", apunta.

El paleontólogo español cree que "el yacimiento birmano, del que proceden ya varios fósiles de plumas así como restos de otros vertebrados, ayudará a esclarecer ciertas claves de la evolución de los vertebrados de hace unos 100 millones de años a través de fósiles excepcionalmente conservados".

 

 

Las claves de tiempos prehistóricos halladas en un pez de cueva ciego

Prosanta Chakrabarty explora las partes más recónditas del mundo en busca de nuevas especies de peces que habitan en cuevas. Estas criaturas subterráneas han desarrollado adaptaciones increíbles y han aportado no solo un conocimiento biológico sobre la ceguera, sino también pruebas geológicas que explicarían cómo los continentes se separaron hace varios millones de años. Contemplen el tiempo profundo en esta breve charla.

La abuela británica que dio a luz a su propio nieto

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Julie Bradford, una mujer británica de 45 años, acaba de dar a luz a su propio nieto.

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